Gene Cernan, l’ultimo a camminare sulla Luna

eugene-cernan1“Siamo andati via così come siamo venuti e, a Dio piacendo, torneremo in pace e per la speranza di tutta l’umanità”: queste le parole di Eugene, per gli amici solo Gene, Cernan, l’ultimo astronauta americano del Programma Apollo, a lasciare la sua impronta sulla Luna. Era il 14 dicembre 1972 quando la missione numero diciassette aveva termine: il modulo lunare Challenger, di li a poco, avrebbe riportato Gene e Harrison Schmitt all’interno del modulo di comando America, dove erano attesi da Ron Evans. I tre astronauti avrebbero poi fatto rotta verso la Terra, ammarando nell’Oceano Pacifico il 19 dicembre successivo. Con l’ultimo volo verso la Luna, gli Stati Uniti dimostravano definitivamente, e una volta per tutte, la loro supremazia spaziale nei confronti dell’Unione Sovietica: in tutto sei missioni giunsero sul suolo del nostro satellite, mentre dodici astronauti lasciarono le loro impronte, dal “piccolo passo” di Neil Armstrong fino all’ultimo, quello di Gene Cernan.

eugene-cernanUna carriera, quella di Gene, iniziata con l’Aviazione Navale della US Navy e proseguita poi per la NASA, quando venne selezionato con il terzo gruppo di astronauti il 18 ottobre 1963. Seguì un’intensa fase addestrativa, fino al primo lancio nello spazio, a bordo della missione Gemini 9, in coppia con Thomas Stafford, durante la quale furono provate numerose manovre di aggancio: inoltre, Eugene Cernan divenne il terzo uomo ad effettuare una EVA, acronimo di Attività Extra Veicolare, ovvero una passeggiata spaziale. Ma fu la missione successiva, Apollo 10, nuovamente con Stafford (a cui si aggiunse John Young) la più importante: con essa, infatti, furono provate e testate tutte le manovre necessarie per la successiva missione, che avrebbe portato Neil Armstrong e Buzz Aldrin a camminare sulla Luna. Il volo di Gene è terminato il 16 gennaio 2017 per un attacco cardiaco: commosso il saluto della NASA, che ha voluto ricordare il suo ultimo astronauta sulla Luna.

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